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사진출처: freepik

알버타주가 보건 규제를 풀면서 아이들에게 발생할 수 있는 COVID-19 위험성을 염려하는 의사들과 부모들

병리학자인 Alison Cassis는 알버타에서 COVID-19에 감염되었을 가능성이 있는 사람들을 검사해 왔다. 또한 그녀는 이달 말 검사소가 문을 닫고 8월 16일부터 바이러스에 감염된 사람도 격리할 필요가 없다는 소식이 전해진 후, 코비드 예방 접종을 할 수 없는 12살 미만인 그녀의 9살 딸에게 어떤 영향이 있을지 걱정하는 부모들 중 한 명이기도 하다.

COVID-19 검사와 확진자 추적, 격리 등의 규제들이 예방 접종을 할 수 없는 아이들의 부모로서 가진 유일한 안전장치였는데 이제 아이들을 보호하는 규제가 없어 완전히 무력해진 느낌이라고 그녀는 말했다.

알버타 어린이들을 COVID-19로부터 보호하는 규제를 해제에 따른 위험성은 여전히 뜨거운 논쟁의 주제가 되고 있다. 디나 힌쇼 알버타주 의료 최고 의료책임자는 여러 차례에 걸쳐 COVID-19에 감염된 아이들에게는 성인만큼 심각한 위험이 없다고 말했지만 Cassis는 더 전염성이 높은 델타 변이와 잠재적이고 장기적인 부작용에 대하여 우려하고 있고, 어린아이들이 예방 접종을 받을 수 있을 때까지는 정부도 기다려주기를 원한다고 말했다.

또한 대부분의 접촉자 추적 종료를 포함한 알버타주의 계획은 알버타 의료협회(Alberta Medical Association), 알버타 가정의 대학(Alberta College of Family Physicians) 및 캐나다 소아청소년과 협회(Canadian Pediatrics Society)를 포함한 의료 전문가들로부터 비판을 받아왔다.

캐나다 소아청소년과 협회 회장인 Ruth Grimes 박사는 델타 변이로 인해 더 많은 아이들에게 감염의 위험성이 있지만 심각한 결과에 직면한 아이들의 비율은 여전히 매우 낮고 많은 숫자가 아니라고 말하며 그러나 이것이 아이들의 건강에 미치는 영향을 걱정할 필요가 없다는 것은 절대 아니라고 강조했다.

지난 7월 말, 미국 American Academy of Pediatrics (AAP)는 대부분의 주에서 18세 미만의 어린이들의 신규 환자 발생이 눈에 띄게 증가했다고 보고했다. 3만9,000건의 전주 대비 7월 마지막 주에 7만2,000건이 추가 발생했다.

COVID-19로 인한 심각한 질병은 어린이들 사이에서 흔치 않은 것으로 보이나, 신체적 건강 영향뿐만 아니라 감정적, 정신적인 건강 영향을 포함한 감염 아동의 건강 전반에 걸친 장기적 영향에 대한 더 많은 데이터를 수집할 필요가 있다고 AAP는 말했다.

Grimes 박사는 알버타주가 학교를 다시 폐쇄함은 물론 아이들의 정신 건강에 큰 영향을 미칠 만큼 심각한 상황에 처해질 수 있다고 우려했다.

에드먼턴 지역 의료진 협회의 Noel Gibney 박사는 델타 변이에 대해 잘 알지 못 하기 때문에 알버타주의 규제 해제는 과학적으로 아직 시기상조이며 문제가 된다고 말했다.

모든 부모가 이렇게 걱정하는 것은 아니다. 캘거리 사는 5살 아이를 둔 엄마 Agatha Smykot은 주정부가 자료를 수집하는 데 더 많은 시간을 썼으면 좋겠지만 아이를 학교에 보내는 것을 걱정하지는 않는다고 말했다. 아이의 나이가 어리기 때문에 COVID-19에 걸리더라도 병원에 입원하거나 장기적 합병증을 갖게 될 것이라고는 크게 걱정하지 않지만 가족 중 누군가가 COVID-19에 걸리면 자가 격리를 할 거라고 덧붙였다.

알버타대학교 소아청소년과 Joan Robinson 박사에 따르면 2021년 5월 31일까지 18세 미만 아동 41명이 COVID-19나  관련 다계통 염증성 질환으로 Stollery 아동병원에 입원했고 이들 중 20명이 중환자실에서 치료를 받았으며 이 중 단 한 명만 인공호흡기를 사용해야 했으며 모두 빠른 시간 안에 회복하여 단기간의 입원 후 집으로 돌아갔다고 한다. 또한 델타 변이가 더 심각한 COVID-19 어린이 환자를 발생시킨다고 해도 유행성 감기보다는 그 영향이 적을 것이며, 사람들이 접촉자 추적과 테스트를 종료하는 것에 대해 걱정하는 것은 이해하지만, 많은 사람들이 증상이 없기 때문에 6개월 전에 비해 검사를 받을 인원이 적어 추적과 검사의 유용성이 제한되어 있다고 한다. 그리고 부모들은 아이들을 학교로 돌려보내는 것이 합리적인 선택이기 때문에 죄책감을 느끼지 말아야 하며, 예방접종을 더 많이 받는 것이 가장 중요하다고 덧붙였다.

캐나다에서 12세 미만 어린이에게 백신이 제공되려면 아직 몇 개월을 더 기다려야 한다. 

캐나다에서 공인된 모든 COVID-19 백신 제조업체는 6개월의 유아를 포함하여 청소년과 어린이를 대상으로 연구를 실시하거나 계획하고 있으며 연방 정부는 화이자와 모더나가 가을에 캐나다 보건부에 제안서를 제출할 것으로 예상한다고 밝힌 바 있다.